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“맨체스터 유나이티드가 세계에서 가장 중요한 클럽이 되어가고 있다고 생각한다.”
펠레, 1998년 4월
18/01/2010  Report by Steve Bartram

OT100주년 #66: 펠레의 방문

1998년 맨유 박물관이 북쪽 관중석으로 옮겨졌을 때, 박물관의 재개장을 축하하기 위해 세계 축구사상 가장 위대한 이름을 가진 이가 축하하기 위해 방문을 했다.

배경: 클럽의 유구한 역사들을 보기 위한 수 많은 관광객들이 몰려들었기 때문에, 클럽은 1998년 박물관을 좀 더 크게 확장시키기 위해 북쪽 스탠드로 자리를 옮기기로 결정한다. 박물관은 8년전 남쪽 스탠드에 처음 설립된 바 있다. 400만 파운드의 돈을 들여 건립한 4층짜리 건물은 이제 곧 대중들에게 공개되기를 기다리고 있었고, 클럽은 박물관의 개장을 축하하기 위해 축구 역사상 가장 위대한 인물인 펠레를 초청하기로 결정한다.

사건: 펠레는 이틀간의 방문 일정을 위해 맨체스터로 날아 들었고, 월드컵 3회 우승의 메달들과 경기 당시 입었던 셔츠들이 맨유 박물관의 개장을 기념하기 위해 짧은 전시회가 예정되었다. 그는 많은 스타들이 즐비했던 맨유 선수들과 함께 즐겁게 사진 촬영에 응했으며, 많은 언론들과 기자 회견을 갖기도 했다. “맨유의 행정 조직과 사업을 봤을 때, 맨유가 세계에서 가장 중요한 클럽으로 되어가고 있다고 생각한다”라고 인사말을 전하기도. 프리미어리그 리버풀전을 감상하며, 펠레는 맨유 선수 들 중 가장 눈에 들어오는 선수가 누구냐는 질문을 받았다. 질문을 잘 못 이해한 것인지, 경기에 신경을 팔려서 인지, 펠레는 “마이클 오언”이라고 답을 했다. 오언은 당시 리버풀 소속으로 1-1 무승부로 끝난 경기에서 득점을 올렸었다.

뒤에 벌어진 일: 1998년 한 해 동안 19만 2천명의 사람들이 맨유 박물관과 경기장 투어를 관람했고, 이 수치는 매년 30만명에 달할 정도로 증가했다. 맨유의 역사를 알려는 추종자들의 숫자는 날로 증가하고 있는 셈. 맨유 박물관 매니저 다미앙 프레스톤씨는 “매년 그 숫자가 증가하고 있다”라고 얘기해 주었다.